锂电池到底能走上「永续产品」吗?

锂电池一直出现在我们的身旁,不管是手机还是电动车都有它的身影存在着。当然也随着生活需求量也开始急遽攀升,锂矿、钴与镍等电池材料价格也同时水涨船高,厂商千方百计想研发新型电池、降低电池成本,不过此举反而减少电池价值,使锂离子电池难以走向回收再造道路,离「永续产品」越来越远。近年电动车与锂电池需求逐年上升,电池材料价位也越来越高,其中钴为电池重要过渡金属,价位也从 2016 年的每公吨 2.2 万美元达到如今的每公吨 9 万美元。不少厂商也因应钴价位高升,开始决定减少钴金属含量,像是电动车巨擘特斯拉已决定打造无钴电池,目前车用电池钴含量更已少于 3%。但如果要降低电池成本,并不是只有「减少昂贵材料」这选项,或许可像铅酸电池,让电池回收重造再利用。美国电力研究所(EPRI)Ben Kaun 教授认为,如果无法回收再利用,电池报废成本也会增加,且减少使用昂贵材料也不利于未来锂电池回收市场,电池太过便宜会让厂商没有动力去购买回收电池。

有别于锂离子电池回收窘境,铅酸电池 98% 可回收再利用,厂商能用回收材料再制造另一个铅酸电池,可说是一个封闭循环。Kaun 指出,锂离子电池并没有妥善的回收管道,也还没开发出与铅酸电池相同规模的回收基础设施(recycling infrastructure),展望未来,也有多方面需要考虑,像是如何建立回收规模、设立鼓励措施、如何将电池升级再造或是是否能维持使用高价值电池材料,并让这些电池跟铅酸电池一样、可重新再利用。由于没有妥善回收机制,未回收的锂电池将产生庞大环境污染,像是有毒气体外泄、水污染等,且电池核心元素产量也有限,不能一直都在寻找创新材料。加拿大电池回收公司 Li-Cycle 则指出,随着电动车数量遽增,2030 年将产生 1,100 万吨废弃锂电池。电池回收厂商 Battery Resourcers 也指出,目前大多数锂离子电池用完下场就是掩埋,虽然还是有厂商回收电池,但也只有金属再利用。为改变现状,该公司已研发出一种利用回收电池制造阴极材料方法,像是钴、铝、铜、塑料、石墨与甲醇等都可再利用。并希望可用更低价方式再制造电池,让电池厂商不再开挖新材料与金属,转而使用购买再生材料,让电池成为永续产品。未来电动车将会逐渐取代汽油车与柴油车,废弃电池尺寸也会比现在常见的手机电池还要大,就算可将车用废弃电池用于电池储能系统,但电池终究有耗尽的一天,要找出妥善的回收再利用之道,将是各家厂商要面临的难题。

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